CURIOSIDAD

El olfato como sistema defensivo

El olfato nos sirve para defendernos, entre otras cosas, es una especie de alarma inmediata que no pasa por la razón, sino que va derecha al cerebro. Los animales lo usan mucho más que nosotros y de formas muy variopintas. Pero nosotros también hacemos uso del olfato para mantenernos vivos. Si algo huele mal, no lo comemos, si huele a gas (los gases que utilizamos en casa – metano, propano y butano – no huelen a nada, las compañías añaden unos compuestos que contienen aminoácidos con sulfuro y el sulfuro nos huele inmediatamente a algo peligroso) abrimos las ventanas; si la posible pareja nos huele mal, jamás vamos a elegirla; si olemos humo sabemos que hay que salir corriendo.

En la naturaleza el olor también sirve para la defensa. Los aceites esenciales en realidad son sistemas de defensa contra los depredadores de las plantas que los producen.

Tomemos el naranjo como ejemplo: De la flor se saca el Néroli y el Absoluto de flor de naranjo, de la piel el aceite esencial de naranja y de las hojas el Petitgrain. Pero la planta – el árbol – ha desarrollado todas estas materias primas con distintos objetivos. Las flores atraen por su olor a los polinizadores, los frutos por su sabor y olor atraen a los que comiéndolos dispersarán las semillas y por último cuando un herbívoro (una oruga, por ejemplo) muerde la hoja del naranjo, ésta desprende unos compuestos aromáticos que por un lado saben mal y por otro avisan a las avispas de dónde pueden encontrar comida (la oruga).  

Aún más curioso es el descubrimiento  de dos científicos de la Universidad de Washington, David Rhoades y Gordon Orians. Estos dos científicos sostienen que los sauces plantados cerca unos de otros pero sin contacto físico entre sus ramas o raíces, pueden emitir un mensaje feromónico cuando se ven atacados por herbívoros, de modo que los árboles que aún no han sido atacados, al percibir este mensaje, producen químicos rápidamente que harán que sus hojas sepan mal y ahuyentarán a los posibles atacantes.  

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